De Drie Wilgen

Biologische fruitsappen in verschillende smaken. De Drie Wilgen doet het vooral met fruit uit eigen streek. 

Wie?
Jan Hellemans
Wat?
Biologische fruitsappen
Waar?
Nijlen
Bio sinds?
Jaren 80

Sinds de jaren 1980 verkoopt Jan Hellemans met De Drie Wilgen biologische sappen. Die ondernemingszin kwam al in zijn tienerjaren tot uiting. Jan: "Als tiener verkocht ik appels uit de boomgaard van mijn grootvader aan toevallige voorbijgangers. Van sap was toen nog geen sprake, wel van appelwijn. Maar dat vond ik niet zo lekker."

Nadat hij op een zorgboerderij de appels van de boomgaard tot sap verwerkte, besliste hij om dat zelfstandig voort te zetten. "Eerst had ik mijn eigen boomgaard, maar later kocht ik appels van fruitboeren uit de streek."

"Steeds meer mensen hechten belang aan streekgebonden én biologisch. Dat merk ik vooral bij onze afzetkanalen in de grote steden."

Van in het begin koos Jan voor bio. "Op de tuinbouwschool waren pesticiden de oplossing voor alles, maar ik was toen al van overtuigd dat het ook op een andere manier kon. In die periode werden verschillende pesticiden verboden omdat ze schadelijk bleken te zijn. Steeds meer mensen hechten ook belang aan streekgebonden én biologisch. Dat merk ik vooral bij onze afzetkanalen in de steden."

VOORAL APPEL
Voor de meeste sappen van De Drie Wilgen blijft de appel het hoofdingrediënt. Jan vertelt dat het pure appelsap nog steeds het belangrijkste product is. Maar het gamma bevat een heleboel andere sappen, waarvoor het appelsap in meer of mindere mate gemengd wordt met ander sap. "Er zijn maar een beperkt aantal sappen waar geen tot weinig appelsap voor wordt gebruikt."

"Ongeconcentreerd appelsap houdt beter zijn smaak."

En hij kiest bewust voor lokaal: de appels en peren komen van telers uit eigen streek en het sap wordt gebotteld net over de grens in Tilburg, in een familiebedrijf. "Ongeconcentreerd appelsap houdt beter zijn smaak. Veel sapproducenten doen het anders: ze kopen concentraat en vullen dat af."

Jan werkt graag met oude rassen. "Heel wat van onze appels zijn afkomstig van hoogstamfruitbomen. Hoewel de teelt arbeidsintensiever is, krijg je wel een product dat kwalitatief hoger scoort." Wat met de exotische sappen in het aanbod? Daar speelt een beetje de vraag van de horeca en de consument. "Klanten vragen ook naar sappen van niet-lokale vruchten. We bieden dat aan en proberen dat zo duurzaam mogelijk te doen. We kopen enkelvoudige sappen en fruitpuree aan en mengen die met ons lokale appel- en perensap. Zo hebben we er minder van nodig. Het bananenappelsap bestaat bijvoorbeeld voor maar 17 procent uit banaan. Dat staat ook altijd duidelijk vermeld op de verpakking. In totaal bevatten onze sappen maximum 20 procent exotisch sap. "

"Maar zelfs met fruit van hier is het niet altijd even makkelijk om lokaal te werken." Jan geeft het voorbeeld van kleinfruit. "Aardbeien en bessen kosten erg veel. We betalen daar twee tot drie keer meer voor dan voor sappen van buiten Europa. En we moeten natuurlijk ook zien dat we ons sap tegen een competitieve prijs kunnen blijven aanbieden."

POPULAIRE SAPPEN
Jan houdt zichzelf bezig met de ontwikkeling van nieuwe sappen. "We hebben intussen de nodige kennis over welk appelsap het beste past in een mengeling. Neem nu hoogstamfruit van oudere rassen: die zijn iets zuurder van smaak, dus kun je ze best combineren met zoete vruchten als mango. Omgekeerd is laagstammig fruit meestal zoeter, waardoor het goed samengaat met zuurdere toevoegingen als kersensap."

Het fruitsap van De Drie Wilgen is vooral in de horeca steeds populairder. Ook hier is de combinatie van biologisch en lokaal een grote troef. "En het prijsverschil met grote merken is beperkt, zodat cafés en restaurants maar een beetje meer betalen om een duurzaam verhaal aan hun klanten te kunnen vertellen." De Drie Wilgen verdeelt ook andere biologische dranken als bier, koffie en melk.

"Dat is ontstaan toen de bezoekerscentra van Natuurpunt ook andere bioproducten vroegen. We steunen met onze fruitsappen trouwens Natuurpunt. Drie procent van onze omzet wordt gebruikt om hun werking te financieren. En een deel van onze appels komt van hoogstambomen uit natuurgebieden die zij beheren. We bekijken of we de rozenbottel uit hun natuurgebieden kunnen oogsten voor ons rozenbottelsap."

DUURZAMER WERKEN
Kortom: De Drie Wilgen doet al het mogelijke om zo lokaal mogelijk te werken. Dat neemt niet weg dat Jan blijft zoeken naar manieren om ook andere vruchten lokaal te vinden. "En we hopen op termijn ook de afstanden tussen de verschillende productiestappen te verkleinen. Ook de distributie kan misschien nog duurzamer, al doen we hier al wel heel door ons systeem van statiegeld."

En de toekomst? "Blijven doen zoals we bezig zijn, door in te zetten op kwaliteit. De laatste jaren merken we: kwaliteit verkoopt zichzelf."