Onder de Appelboom

Onder De Appelboom, dat zijn Hannelore Coene en Ronald Vlekken. Je vindt hen op de markt met een biologische fruitkraam. Zij vertellen over hoe zij kiezen voor organisch groeien. 


Wat
Marktkraam met biologisch fruit en thuisverkoop

Wie
Hannelore Coene en Ronald Vlekken

Wanneer
Sinds 2009

Waar
Thuisbasis Sint-Truiden, markten in Leuven en omgeving Brussel

Een ingekorte versie van dit interview verscheen in Bio Actief 24

Hannelore en Roland vertellen met liefde over hun job, al ontdekten ze pas gaandeweg dat verkoop zo’n passie kon zijn. Hannelore: “Ik ben eigenlijk bio-ingenieur, terwijl Ronald de opleiding tot bioboer bij Landwijzer heeft gevolgd. Ik heb bij Vredeseilanden enkele jaren rond lokale voedselsystemen gewerkt en wilde meer praktijkervaring. Daarnaast wilden we op termijn ook zelf gaan boeren. Met een goed draaiend afzetkanaal zouden we ook makkelijk onze eigen vruchten kunnen verkopen.”

Intussen denken ze daar anders over: “We hebben een keer zelf geteelde aardbeien verkocht, maar de combinatie markt-gezin-productie bleek enorm zwaar. Bovendien halen we al genoeg voldoening uit de verkoop. Daar zijn nog uitdagingen zat, al hadden we dat op voorhand niet verwacht.”

Ronald vult aan: “Niet elke boer heeft zin of tijd om zijn eigen producten te verkopen. Zo ontstaat er een win-winsituatie. Hun producten worden op meer plaatsen verkocht en wij kunnen mooie vruchten aanbieden. Als schakel tussen boer en consument hebben we ook een erg mooie rol in het verhaal.”

Oorspronkelijk verkochten ze alleen appelen en peren en in de zomer aardbeien, maar het aanbod is door de jaren enorm uitgebreid. Hannelore: “Intussen vind je bij ons ook avocado’s en appelsienen. En we weten van elk product waar het vandaan komt. De meeste van onze producten kopen we rechtstreeks bij de producent aan.”

 

"Als schakel tussen boer en consument hebben we ook een erg mooie rol in het verhaal.”

Bovendien hebben ze een vast cliënteel opgebouwd en daar zijn ze erg dankbaar om. Hannelore: “Zelfs met de strenge winter van vorig jaar bleven mensen komen. Die zijn dan enorm blij dat wij er staan, terwijl het vooral voor ons inkomensverlies zou betekenen als we niet op de markt staan. Zij kunnen er even goed voor kiezen om hun fruit bij slecht weer in de supermarkt te gaan kopen. Die dankbaarheid komt dus van twee kanten.” Ronald voegt daar al lachend aan toe: “De mensen zijn natuurlijk ook gewoon verslaafd aan ons fruit.”

ALTERNATIEVE FINANCIERING
In het begin hadden Ronald en Hannelore zelfs geen weegschaal, maar na drie jaar werd het tijd voor een eerste grote investering: een bestelwagen. “Omwille van onze kleinschaligheid zijn we niet bij een bank gaan aankloppen, maar hebben we het geld bij elkaar gehaald via een win-winlening van de Vlaamse overheid.”  

Dankzij een win-winlening kunnen private personen geld lenen aan kleine kmo’s. In ruil krijgen zij belastingaftrek. “Ook handig is dat alles mooi op papier staat, zodat je discussies achteraf vermijdt. Bovendien is het wel leuk om te weten waar het geld vandaan komt.” 

Alternatieve financieringsvormen passen ook bij hun bedrijfsfilosofie: “We zijn met ‘Onder de Appelboom’ begonnen omdat we op het terrein wilden staan en van daaruit zijn we organisch beginnen groeien. Niet meteen groot denken, maar zoals een boom elk jaar gewoon een ring erbij. We werken dus ook met kleine financiële injecties en dan kom je automatisch uit bij de alternatieven. Op een dag zullen we misschien een grotere sprong willen zetten en dan kloppen we misschien wel aan bij een bank.”

ADOPTEER EEN HOOGSTAMBOOM
Die kleinschaligheid heeft nog meer voordelen: ze kunnen zonder al te veel risico nieuwe dingen uitproberen. Zo bedacht Ronald drie jaar geleden het project ‘Adopteer een hoogstamboom’.

Ronald: “Ik ben enorm gepassioneerd door hoogstambomen, maar die verdwijnen bijna allemaal. Ik wilde daar iets rond doen en merkte ook heel wat enthousiasme bij onze klanten om meer te kunnen doen dan appelen kopen. Rond die periode sprak Jos De Clercq van de Natlandhoeve me aan. Hij had een stuk boomgaard en zocht iemand om die te onderhouden. Zo vielen alle elementen samen.” 

"Omdat je financiers ook meteen je klanten zijn, gaan ze ook mee nadenken over dingen als promotie."

Mensen betalen om een fruitboom één jaar lang te adopteren. Zo ontvangt Ronald op voorhand het geld om de boomgaard te onderhouden en adoptanten krijgen een bepaalde hoeveelheid fruit, een adoptiecertificaat en updates via een exclusieve blog. Bovendien mogen ze twee keer per jaar hun boom bezoeken. 

Toch bleek het project ook een zoektocht. Ronald: “Ik wou mijn klanten genoeg waar voor hun geld geven en stak er veel tijd en energie in. Zij waren tevreden, maar voor mij klopte de rekening niet helemaal. Na wat aanpassingen in het tweede jaar heb ik het project dit jaar dan ook even op pauze gezet om naar een betere vorm te zoeken. Ook dat is organisch groeien: we toetsen af wat mogelijk is en als iets werkt ga je er mee verder. Werkt het niet, dan moet je bijsturen.”

“Het deed me vooral deugd,” voegt Hannelore toe, “dat een deel van ons cliënteel echt bereid is om meer betrokken te zijn. Normaal bied je als verkoper iets aan en de klant beslist of hij het neemt of niet. Omdat je financiers ook meteen je klanten zijn, gaan ze mee nadenken over dingen als promotie. Dat is voor beide partijen waardevol. Zo groei je van een individueel bedrijf uit tot een bedrijf met een maatschappelijke kant.”

VOORDELEN UIT KLEINSCHALIGHEID
Een andere manier waarmee Ronald en Hannelore hun cashflow stabiel kunnen houden, is klanten op voorhand laten betalen. Dat concept is gegroeid vanuit een reëel probleem.

“De gemiddelde prijs van bio-aardbeien is voor de doorsnee consument best hoog. Omdat wij absoluut wilden voorkomen dat we niet van ons fruit afgeraakten, bedachten we een formule: wie een week op voorhand zijn aardbeien bij ons bestelde, kreeg korting.”

Dat eenvoudige concept groeide uiteindelijk uit tot een wekelijkse nieuwsbrief waarin mensen zowat al hun fruit op voorhand kunnen bestellen. De korting geldt alleen voor het kleinfruit. Mensen schrijven een bepaald bedrag over en geven elke week hun bestelling door. Die staat dan klaar in de kraam.

 

"Onze eerste
bekommernis
is kwaliteit leveren."

“Deze manier van werken heeft niet alleen voordelen voor onze klanten, maar ook voor ons. In september en oktober kan het erg druk zijn. Door bestellingen op voorhand klaar te zetten, verlichten we de druk. Bovendien geeft het gemoedsrust. Voor we naar de markt vertrekken, weten we immers zeker dat een deel al verkocht is. En we kunnen onze klanten kleinfruit aanbieden. Als we dat alleen op een gangbare manier zouden verkopen, zouden we grootschaliger moeten worden. Dat kunnen en willen we niet en dus zoeken we naar alternatieven.”

Nog één keer valt de term organisch groeien. Ronald: “Wij zouden veel meer markten kunnen doen of een grotere kraam kunnen nemen, misschien zelfs groenten gaan verkopen. Alleen past dat niet in onze filosofie. Onze eerste bekommernis is kwaliteit leveren. En dus gebeurt alles stapje voor stapje, heel doordacht. Dat past ons het beste.”

Fotografie: Lisa Develtere, Frank Toussaint